Le Kingsdyke était un cargo-vraquier charbonnier à vapeur, construit en 1888 par les chantiers Schlesinger, Davis & Co., de Wallsend en Angleterre pour la compagnie anglaise Adam Brothers, de Newcastle, initialement sous le nom d’Orestes. Il mesurait 80 mètres de long sur 11 mètres de large et 6 mètres de tirant d’eau, avec une jauge brute de 1710 tonnes. Sa machine à vapeur à deux cylindres Compound sur une seule hélice, le propulsait à 8,5 nœuds.

Ce petit cargo à tout faire eut une vie assez mouvementée, car il changea souvent de mains : en 1889, il passa à la compagnie Collings & Co de Londres ; en 1894, il changea de nouveau de propriétaire, la Wescott & Laurence Lines, toujours en Grande Bretagne, puis fut brièvement repris en 1907 par la compagnie Ross, Allan & Johnston, en gardant toujours le même nom d’Orestes. Enfin, toujours en 1907, il arriva entre les mains de son dernier employeur, Crass & Co – Lowlands Steam Shipping Co de Glasgow. Il prit à cette occasion le nom de Kingsdyke qu’il allait garder jusqu’à la fin, en 1918.

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